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Cómo nace un paradigma

Un grupo de científicos coloca cinco monos con diversos niveles de inteligencia en una jaula, en cuyo centro sitúan una escalera y, colgando del techo, un montón de bananas.

El individuo más brillante del grupo no tarda en imaginar lo que hay que hacer, pero cuando sube por la escalera para agarrar las bananas, los científicos lanzan potentes chorros de agua helada sobre los que se quedan en el suelo. Este protocolo se repite cada vez que un sujeto con "ideas" o "iniciativa" intenta lo mismo.

Después de algún tiempo, cuando un mono se dispone a subirse a la escalera, los otros lo agarran de inmediato y se lo impiden a golpes. Este comportamiento continúa sistemáticamente incluso después de que los científicos deciden dejar de utilizar los chorros de agua fría. Los incidentes vienen acompañados de alaridos de angustia, actos de violencia posteriores, síntomas de estrés post-traumático, y prolongados períodos de tensiones colectivas que desestabilizan la dinámica del grupo.

Pasado algún tiempo más, ningún mono se acerca siquiera a la escalera, a pesar de la tentación de las bananas. El grupo parece haber adquirido un consenso social o un patrón de comportamiento colectivo estable respecto de la escalera: es tabú. Vuelve a reinar la calma y se restablecen las relaciones sociales normales.

En ese punto, los científicos deciden sustituir a uno de los sujetos experimentales, introduciendo en su lugar un mono procedente de otro laboratorio. La primero que hace el recién llegado es subir a la escalera, siendo rápidamente reducido por los otros, quienes le golpean con más furia aún que en los episodios anteriores. Después de algunas palizas, el nuevo integrante del grupo no vuelve a subir más a la escalera, y aprende a ignorarla como los demás.

Al poco tiempo es sustituido otro mono, y ocurre de nuevo lo mismo. El primer sustituto, ya veterano, participa con entusiasmo en la agresión colectiva contra el novato. El fenómeno se repite al producirse la tercera, la cuarta y la quinta sustitución. Finalmente, la población experimental inicial ha sido sustituida por completo, obteniéndose el equivalente de un relevo generacional completo, y los científicos se quedan con un grupo donde ningún sujeto ha recibido el baño de agua fría.

Al cabo de un tiempo, los científicos inician una nueva ronda de sustituciones. Se observa entonces que, pese a no haber experimentado (ni siquiera presenciado) el trauma inicial sufrido por la primera población de la jaula, la segunda población ha heredado sus hábitos y continúa golpeando a cualquier sujeto recién llegado que intente llegar a las bananas. Al completarse de nuevo un relevo generacional, sucede lo mismo con una tercera población, y después con una cuarta.

"Señores", anuncia con satisfacción el jefe de los investigadores, "el experimento ha sido un éxito: se ha establecido un mecanismo estable de transmisión inter-generacional de comportamientos adquiridos".

Pero cuando los investigadores se disponen a aplaudir un ayudante de laboratorio levanta la mano y pregunta:

"¿Qué significa eso exactamente?"

Y el jefe responde:

"Que ha surgido una civilización".

¿Por qué los ingleses usaban ese ancho? Porque los primeros ferrocarriles fueron construidos por las mismas personas que habían construido los antiguos tranvías y esta es la anchura que usaban.

¿Y por qué ellos usaban tal cifra? Porque utilizaban las mismas plantillas y herramientas que se usaban para construir carruajes que usaban ese espacio entre ruedas.

Bien. ¿Y por qué los carruajes usaban esa extraña cifra de espacio entre ruedas? Porque si hubiesen usado otra cualquiera se hubiesen roto en algún viejo camino inglés, ya que esa es la distancia entre las roderas (surcos en la carretera por donde van las ruedas).

Así pues, ¿Quién construyó esos viejos caminos con roderas? Las primeras carreteras de larga distancia en Europa (e Inglaterra) fueron construidas por el Imperio Romano para sus legiones y han sido usadas desde entonces.

¿Y las roderas en dichos caminos? Los carros de guerra de las legiones romanas formaron las roderas iniciales, por ello todos tenían que imitar el ancho por miedo a destruir las ruedas de sus carruajes. Ya que los carros fueron hechos para (o por) el Imperio Romano, eran todos iguales en cuanto al espacio entre ruedas.

El ancho de vía estándar en USA de 4 pies y 8,5 pulgadas deriva de las especificaciones originales para un carro de guerra romano.

Especificaciones y burocracias viven para siempre. Así pues, la próxima vez que te den unas especificaciones y te preguntes qué trasero de asno las parió, puede que estés exactamente en lo cierto, ya que los carros de guerra romanos se hicieron con el ancho justo para acomodar los traseros de dos caballos. Con lo que tenemos la respuesta a la pregunta original.

Y ahora otra vuelta de tuerca... Hay una interesante anécdota acerca de anchos de vía y los traseros de caballo. Cuando vemos una Lanzadera Espacial en su rampa de lanzamiento, notaremos dos grandes cohetes unidos a los lados del principal tanque de combustible. Son los llamados SRB (Solid Rocket Boosters) y son constituidos por Thiokol en su factoría de Utah.

Los ingenieros que los diseñaron habrían preferido hacerlos algo más anchos, pero los SRB's han de ser enviados por tren desde la fábrica hasta el lugar de lanzamiento. La línea férrea pasa por un túnel en las montañas y los SRB's han de caber a través de ese túnel, el cual es ligeramente más ancho que el propio ancho de la vía, la cual es aproximadamente del ancho de dos traseros de caballo.

Así pues, el diseño de los cohetes impulsores del más avanzado sistema de transporte del mundo fue determinado hace dos mil años por el ancho del trasero de un caballo.


Nada más recibir el texto anterior, Enviado por José Manuel Bueso, me puse a buscarlo en la red y lo encontré en multitud de documentos, pero, hasta donde busqué, ninguno iba va más allá del 22 de junio pasado, momento en que la historia estalla y coloniza todo tipo de foros y webs. En muchas de las copias que he visto el texto tiene al final dos líneas más: en una se ruega que el mensaje sea reenviado a toda la gente que se pueda (típico de meme), mientras que en la otra se transcribe una cita, esta completamente veridica, de Einstein, en lo que supongo un intento de contagiar de verosimilitud a cuanto se cuenta. Curioso.

Por lo demás, la historia es muy buena.

 
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Epsilones. Página + o - matemática de Alberto. Correo: alberto@epsilones.com. En la red desde el 4-7-2002 (ya hace). Última actualización: ver Novedades.
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